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Retroalimentación positiva: Qué ofrece el Biofeedback al campo de la Psicología y la Salud



En el 2016, tenemos relojes que cuentan cada paso que damos, aplicaciones en nuestro teléfono que cuentan cada caloría que ingerimos y quemamos, “camisetas inteligentes” que miden nuestra frecuencia cardiaca y respiración. Vivimos en una era de seguimiento de datos personales, y aun así muchos expertos dicen, estamos perdiendo una gran oportunidad para usar la información de nuestro cuerpo para cambiar nuestra actividad fisiológica y mejorarla.

El Biofeedback es dificilmente nuevo: sus usos terapéuticos datan de alrededor de 50 años (inicia a finales de los 60). Sin embargo, la técnica es más fácil que nunca, dice Paul Lehrer, profesor de Psiquiatría en la Rutgers Robert Wood Johnson Medical School.

“La gente solía pensar que el Biofeedback era un procedimiento esotérico que requería de un equipo complicado y mucho dinero”, dice. “Hoy en día yo tengo un dispositivo (de Biofeedback) en mi teléfono que me costó 5 dólares”.

Mientras que esa app no es exactamente la versión más sofisticada de la herramienta, dice Lehrer que los psicólogos pueden ser certificados en Biofeedback y adquirir el equipo necesario sin requerir de una gran inversión. “El Biofeedback es efectivo y accesible” y agrega “es una herramienta muy poderosa”.

Mientras tanto, investigadores han comenzado a desarrollar nuevas formas de Neurofeedback (Biofeedback de ondas cerebrales), que puedan ayudar a las personas a aprender a modificar patrones de actividad cerebral asociados con cualquier número de pensamientos y conductas desadaptativas.

Estudios recientes indican que la retroalimentación con Imágenes de Resonancia Magnética Funcional en tiempo real (FMRI) pueden ayudar a tratar desórdenes clínicos tales como la depresión, la esquizofrenia, la adicción y el dolor crónico.

“Muchas intervenciones farmacológicas que tenemos para estos desórdenes fueron tiros en la oscuridad” dice Kymberly Young, neuropsicóloga que estudia Neurofeedback con Imágenes de Resonancia Magnética Funcional en el Instituto de Investigación del Cerebro en Tulsa, Oklahoma. Con el Neurofeedback “podemos utilizar lo que hemos aprendido de los estudios de Neurociencia para apuntar a regiones específicas del cerebro. Es un gran avance en el tratamiento”.

Fundamentos del Biofeedback

El objetivo del Biofeedback es enseñar a las personas a tomar control de funciones fisiológicas como la frecuencia cardíaca, la frecuencia respiratoria y la tensión muscular. En una típica sesión de entrenamiento, la persona está conectada a sensores eléctricos que proporcionan información sobre estas funciones. Con el tiempo, la persona puede aprender a cambiar el ritmo de la respiración o relajar los músculos para producir un cambio deseado en su fisiología. Después de dominar la técnica, dice Lehrer, la mayoría de las personas son capaces de replicar los beneficios en su vida cotidiana, sin la ayuda de sensores.

Lehrer se centra en la Variabilidad de la Frecuencia Cardiaca. Él la encuentra especialmente útil para el manejo de los trastornos de ansiedad y pánico, que por lo general están caracterizados por la hiperventilación y la aceleración del ritmo cardíaco. Pero él y otros defensores enfatizan que casi cualquier persona puede beneficiarse de la técnica.

Como psicólogo clínico, Lehrer pasa la mayor parte del tiempo en sus sesiones con clientes utilizando técnicas estándar de terapia cognitiva conductual. El Biofeedback se da en sólo una parte del tiempo dentro una sesión típica, dice - "pero para algunos pacientes, es lo más importante que hago."

El Biofeedback (o Biorretroalimentación) tiene su inicio en la Psicología. En la década de 1960, los psicólogos desarrollaron la técnica para demostrar que el sistema nervioso autónomo estaba sujeto al condicionamiento operante (bajo el principio de que el comportamiento es controlado por consecuencias positivas y negativas). Por desgracia, dice Lehrer y otros "el campo se ha convertido en 'Psicofisiología aplicada', y muy pocos programas de formación de psicología enseñan Biofeedback hoy día".

"El Biofeedback no es algo común, y eso es una pena", coincide Carol Austad, PhD, psicóloga de la Universidad Central del Estado de Connecticut.

Ella enseña Biofeedback a los estudiantes universitarios para ayudarles a manejar el estrés mediante el control de su respiración y la variabilidad de la frecuencia cardíaca. Sus clientes también han encontrado que es útil en el manejo de la depresión, la ansiedad y el dolor crónico.

"Como una ayuda complementaria a la psicoterapia, es fantástico", añade. "El paciente se siente en control sobre sus propias funciones corporales. Cuando tiene esa sensación de dominio, se puede lograr más en la psicoterapia."

Neurofeedback  y Electroencefalografía

Otros clínicos han encontrado beneficios similares con la retroalimentación que proporciona información sobre el cerebro. El Biofeedback de ondas cerebrales o Neurofeedback mide la actividad eléctrica del cerebro a través de sensores colocados en el cuero cabelludo, lo que permite a la gente a aprender a regular su función cerebral.

El Neurofeedback puede ayudar con una variedad de trastornos basados ​​en el cerebro, incluyendo la ansiedad, los trastornos del estado de ánimo y trastornos del sueño. Hasta la fecha, sin embargo, la mayor parte de la evidencia clínica de la técnica consiste en el tratamiento del TDAH, dice Lynda Thompson, PhD, que dirige el ADD Center e Instituto de Biofeedback en Toronto.

En un meta-análisis de ensayos controlados aleatorios, Jean-Arthur Micoulaud-Franchi, MD, PhD, y sus colegas encontraron que el Neurofeedback mejora los síntomas de falta de atención de los niños con TDAH (Frontiers of Human Neuroscience, 2014). Y en un estudio de hace dos años, Naomi Steiner, MD, y sus colegas encontraron que el Neurofeedback fue más eficaz que la terapia cognitivo-conductual para reducir los síntomas del  TDAH (Pediatría, 2014).

El entrenamiento típico se parece mucho a un juego de video, dice Thompson. Los niños que reciben este entrenamiento, lo hacen a través de un juego computarizado que procede sólo cuando están en calma y concentrados. Si el EEG detecta patrones de ondas cerebrales asociadas con la distracción, el juego se detiene. "El método recompensa los patrones de ondas cerebrales más saludables", dice ella.

El Neurofeedback no se limita a enseñar buenos hábitos, dice Thompson. Con el tiempo, la práctica regular de neurofeedback puede cambiar el cerebro. Jimmy Ghaziri y sus colegas de la Universidad de Montreal han descubierto que el entrenamiento en Neurofeedback destinado a mejorar la atención, dió lugar a cambios estructurales que involucraron tanto la sustancia blanca y gris (EEG Clínica y Neurociencias, 2013).

Aún así, la base de la evidencia científica para el Neurofeedback todavía no es tan sólida como a muchos médicos les gustaría. Los primeros ensayos con frecuencia no incluyeron adecuado neurofeedback "falso" para los grupos de control, lo que a menudo era claro para los participantes y los investigadores que habían recibido la terapia real, dice Lucas Stoeckel, PhD, director del Programa de Neurociencia Cognitiva y Clínica para la Obesidad y Diabetes de los Institutos nacionales de Salud.

"Hay razones para creer que algunas de estas terapias técnicas basadas en el cerebro son altamente susceptibles a los efectos placebo", dice Stoeckel.

Estudios más robustos están en marcha para establecer el beneficio del Neurofeedback para el TDAH y otros trastornos.

Optimismo cauto

Mientras tanto, en los últimos años, los investigadores incluyendo Stoeckel,  han comenzado empujar aún más el Neurofeedback, utilizando las tecnologías más recientes de imágenes cerebrales, tales como fMRI en tiempo real. Stoeckel y sus colegas son cautelosamente optimistas a medida que exploran la próxima frontera del Neurofeedback. "Tenemos muchas ganas de conducir con la evidencia", dice.

La Resonancia Magnética Funcional en tiempo real de ofrece una gran ventaja sobre EEG, dice Stoeckel. Mientras EEG se limita principalmente a la detección de la actividad en la superficie del cerebro, la resonancia magnética funcional puede proporcionar información detallada acerca de lo que está pasando en la profundidad del cerebro. Pero hay una trampa. Mientras que las señales de EEG se pueden detectar milisegundos después de una neurona, puede tomar hasta cinco segundos para traducir una señal de resonancia magnética funcional. Además, fMRI es significativamente más caro.

En teoría, sin embargo, las dos técnicas se podrían combinar para maximizar los beneficios, dice Stoeckel. Si los investigadores pueden identificar de forma fiable los patrones de actividad neuronal asociada con trastornos neuropsiquiátricos mediante resonancia magnética funcional, podrían ser capaces de encontrar correlaciones de que la actividad que podría ser detectado mediante el EEG, a un menor costo, más accesible.

Tal enfoque tendría diversas aplicaciones clínicas, Stoeckel predice. En una sesión típica de terapia cognitiva conductual, por ejemplo, el terapeuta podría ayudar a un paciente a desarrollar una estrategia de comportamiento, entonces enviar a él o ella a casa a probar la estrategia en el mundo real. En la siguiente sesión, hablarían de lo bien que había funcionado esta estrategia. Con Neurofeedback, este proceso podría reducirse a una sola hora.

"Con el Neurofeedback en tiempo real, se puede tener a la persona probando estrategias de comportamiento [mientras que el escáner], mira a su cerebro y determina si una estrategia produce cambios en el cerebro más adaptativas que otras" dice. Pero hasta ahora, ese tipo de Neurofeedback es todavía un "si" en lugar de un "cuándo".

"Es un campo muy nuevo", coincide Young, que está explorando la retroalimentación de resonancia magnética funcional para el tratamiento de la depresión. "Todavía estamos trabajando en qué regiones del cerebro debemos enfocarnos para diferentes enfermedades, y cómo convertirlas en tratamientos."

Pero ella está avanzando. Su interés se centra en la amígdala y su papel en la respuesta a los estímulos de recompensa. A diferencia de las personas sanas, las personas con depresión no experimentan un aumento de la actividad de la amígdala cuando recuerdan memorias personales positivas, así lo han descrito ella y sus colegas en un artículo reciente (American Journal of Psychiatry, 2016). Pero el Neurofeedback podría cambiar eso.

En un estudio piloto, ella y sus colegas animaron a voluntarios deprimidos a recordar recuerdos positivos dentro de un escáner de resonancia magnética funcional. Mientras tanto, vieron la imagen de un termómetro en una pantalla frente a ellos. Cuando la amígdala se activa, la barra de termómetro subió. Con la práctica, los voluntarios aprendieron a hacer subir la barra roja por el pensamiento de sus recuerdos. Aprender a auto-regular su actividad de la amígdala de esta manera resultó en un mejor estado de ánimo (PLOS One, 2014).

Hay mucho más en el tratamiento que sólo recordar tiempos más felices, dice Young. Basta con preguntar a las personas con depresión recordar recuerdos positivos puede empeorar su estado de ánimo. La clave, dice, es recordar esos recuerdos mientras que tenemos a la amígdala en línea. La amígdala interactúa con una red de regiones cerebrales implicadas en el mantenimiento de la prominencia de los estímulos emocionales, explica. "Estamos haciendo estas memorias positivas sobresalientes de los individuos deprimidos."

Medicina mente-cuerpo

Antes de que el Neurofeedback con Resonancia Magnética Funcional pueda ser ampliamente aplicado, los científicos tienen mucho que aprender acerca de lo que ven como los trastornos psicológicos en el cerebro. El registro de actividad en las regiones cerebrales individuales es un lugar obvio para empezar, pero es sólo un primer paso, dice Nicholas Turk-Browne, PhD, un psicólogo especializado en neurociencia cognitiva en la Universidad de Princeton.

Mientras que el campo de la neurociencia cognitiva ha hecho un gran progreso, es hasta ahora que se estudian las distintas regiones de las redes cerebrales involucradas en la exploración de un proceso cognitivo dado. Y en vez de solamente medir qué tan activa es una región, los científicos están empezando a descubrir el contenido real - las llamados "representaciones neurales" - almacenadas en el cerebro.

Recientemente, Turk-Browne y sus colegas demostraron cómo se podría aprovechar este tipo de representaciones neurales para entrenar la atención. Los participantes vieron imágenes de ambas escenas y rostros, y fueron instruidos para centrarse en una categoría e ignorar la otra. A diferencia del EEG (electroencefalograma), que por lo general sólo muestra si una persona está prestando atención a algo, el fMRI permitió a los investigadores identificar cuál de las dos categorías cada participante fue sintonizando.

Cuando los participantes fueron puestos al tanto en los estímulos correctos, fueron recompensados ​​con una tarea más fácil. Cuando los escáneres cerebrales mostraron que sus mentes divagaban en la tarea a realizar, automáticamente se hizo más difícil. Los participantes aprendieron a centrar su atención durante períodos prolongados, un mejor desempeño en una prueba de seguimiento después de una sesión de Neurofeedback (Nature Neuroscience, 2015).

Algún día, este tipo de entrenamiento de la atención podría ayudar a tratar una serie de problemas, dice Turk-Browne. Las personas con depresión a menudo rumian en lo negativo, por ejemplo. Las personas con ansiedad social son hiper-conscientes de las amenazas potenciales en el medio ambiente. "El Déficit de atención sostenida es un problema en muchos trastornos de salud mental", dice.

Diseñar herramientas de entrenamiento en Neurofeedback con Imágenes de Resonancia Magnética Funcional basadas en estados específicos del cerebro es una idea convincente. Pero también es técnicamente un reto . "Averiguar a lo que una persona está atendiendo o recordando, y hacer estos análisis en tiempo real, es computacionalmente demandante", dice Turk-Browne. Su laboratorio, y otros en Princeton se han asociado con Intel con la esperanza de desarrollar sistemas y programas informáticos que pueden manejar esa carga.

Mientras que el fMRI en tiempo real aún no está listo para su estreno, los defensores del Biofeedback dicen que es el momento oportuno para añadir esas técnicas para la práctica psicológica estándar. "Se está convirtiendo en la corriente principal para medir nuestra fisiología", dice Thompson "La Biorretroalimentación es el siguiente paso lógico".

Para los psicólogos interesados ​​en añadir estos métodos a su práctica, Lehrer sugiere comunicarse con la Asociación de Psicofisiología Aplicada y Biofeedback (AAPB) y la Alianza Internacional para la Certificación de Biofeedback (BCIA) para aprender acerca de la formación y la certificación en ambas técnicas de Biofeedback y Neurofeedback.


"La medicina mente-cuerpo es tan importante en este momento, y esta es una manera de ayudar a la gente a adquirir mayor conciencia rápidamente," dice Austad. "Esta es una herramienta que debe estar en la caja de herramientas de los psicólogos."



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